Lorsque le vaisseau spatial Dragon est propulsé dans l'espace au sommet d'une fusée Falcon 9 cette semaine sur une mission de ravitaillement de la Station spatiale internationale (ISS), il sera porteur d'un matériau de muscle artificiel développé par Lenore Rasmussen et ses RasLabs de l'entreprise. En plus d'améliorer les prothèses, il est espéré que le matériel pourrait trouver des applications dans des robots sur des missions spatiales profondes.

Le muscle est un matériau synthétique analogue à un gel connu sous le nom d'un polymère électroactif (EAP), ce qui signifie qu'elle change de taille ou de forme en réponse à un champ électrique. Sa capacité à contracter ou élargir à de faibles tensions lui donne le potentiel pour imiter le mouvement musculaire humaine et trouver des applications dans les prothèses et la robotique.

"Nous ne pouvons pas explorer l'espace sans robots," a déclaré M. Rasmussen. "Les êtres humains ne peuvent résister à une certaine quantité de rayonnement afin que les limites du temps que les gens peuvent être dans l'espace, alors que les robots surtout si elles sont résistants à l'irradiation peut être là pendant de longues périodes de temps sans être remplacé."

Mais pour réaliser ce potentiel, il y avait un certain nombre de problèmes qui doivent être surmontés. Tout d'abord, un moyen de rendre le gel adhérer à des électrodes métalliques en acier ou en titane devait être trouvée. Avec l'aide d'une équipe de l'US Department of Princeton Plasma Physics Laboratory de l'énergie (PPPL), cela a été accompli en traitant le métal avec un plasma, qui a modifié sa surface et a permis le gel d'adhérer plus étroitement à elle.

Puis, d'examiner si le matériau serait approprié pour une utilisation dans les robots destinés à des périodes prolongées dans l'espace, comme des missions dans l'espace lointain, l'année dernière les chercheurs ont exposé la matière à plus de 300.000 rads de rayons gamma. Ceci est l'équivalent d'un aller-retour vers Mars et 20 fois la dose létale chez l'homme. Un second essai d'une durée de 45 heures a également été effectuée, ce qui serait équivalent au rayonnement reçu sur un voyage à Jupiter et au-delà.

Les chercheurs disent que la matière n'a montré aucun changement dans la force, électroactivité, ou la durabilité en réponse au rayonnement, avec le seul effet être un léger changement de couleur. Essais extrêmes de température ont également été effectuées sur des échantillons de la matière, qui a été trouvé pour être affectée par des températures aussi basses que -271 ° C (-456 ° F).

Pour les prochains essais à bord de l'ISS, le matériel sera conservé dans un rack de stockage de gravité zéro pour une période de 90 jours et être photographié toutes les trois semaines. Après il est revenu sur Terre en Juillet, il sera testé contre les produits identiques qui sont restés sur Terre.

"Sur la base des bons résultats que nous avons eues sur la planète Terre, la prochaine étape est de voir comment il se comporte dans un environnement de l'espace", a déclaré Charles Gentile, un ingénieur au PPPL qui a travaillé en étroite collaboration avec Rasmussen. "De là, la prochaine étape pourrait être de l'utiliser sur une mission vers Mars."