Les fourmis ont une réputation que les travailleurs acharnés du règne animal, en partie parce qu'ils peuvent trimballer charges impressionnante lourds par rapport à leur taille. Mais minuscules nouveaux robots mis au point à l'Université de Stanford sont en leur donnant une course pour leur argent avec la capacité de tirer jusqu'à 1800 fois leur propre poids.

Quand il vient à trouver de nouvelles façons de se déplacer, experts en robotique se tournent vers la nature pour le temps et l'inspiration temps nouveau. Beaucoup de robots marcher comme les insectes, certains slither comme des serpents, autres nager comme des méduses, et tout à fait quelques-uns peuvent voler comme les oiseaux.

En faisant usage de ce qui est connu sous le nom Force de van der Waals, la même force utilisée par les fourmis à tirer de lourdes charges et par les geckos à grimper sur des parois de verre verticales, les chercheurs de Stanford ont développé "MicroTugs" - de minuscules robots qui, grâce à l'utilisation d'un adhésif directionnelle spéciale, peut tirer près de 2000 fois leur propre poids.

La conception du robot intègre un adhésif puissant déposé sur une série de 100 micromètres cales souples en caoutchouc de silicone. Dans des conditions normales, seuls les bouts des coins entrent en contact avec la surface en dessous, ce qui signifie que le robot est essentiellement libre de se déplacer sans résistance. Mais les micro-robots sont également capables de pousser les coins vers le bas, qui les fait coller fermement au sol en cas de besoin.

Pour réussir leur exploit incroyable, minuscules robots de Stanford simplement alterner entre se déplacer librement en avant et en tirant sur un poids lourd tout en collant fermement au sol, utilisant des actionneurs qui changent constamment et rapidement entre les deux Etats.

Le résultat est une 12 g (0,4 oz) de robot capable de tracter un poids allant jusqu'à 21 kg (46 lb), ou 1800 fois son poids de corps.