Habituellement, lorsque les cliniciens médicaux effectuent des tests sanguins, il est une affaire assez complexe. Une fiole pleine de sang doit être établi, portions individuelles qui sont ensuite chargés dans les grandes machines, coûteux tels que les spectromètres de masse. Les résultats sont généralement tout à fait exact, mais ils ne sont pas instantanée, et nécessitent les services d'un personnel qualifié dans un laboratoire bien équipé. Cela peut être sur le point de changer, cependant. Les scientifiques du Methodist Hospital Research Institute de Houston et MD Anderson Cancer Center ont créé un gadget au format carte de crédit, qui peuvent consulter instantanément une seule goutte de sang pour 50 substances différentes - et il en coûte environ 10 $ US.

Développé par une équipe dirigée par le Dr Lidong Qin, le dispositif est connu comme une puce volumétrique bar-chart - ou de la V-chip, pour faire court.

Il se compose de deux feuilles minces de verre, avec une série de petits 50 puits en sandwich entre eux. Chacun de ces puits peut contenir différents types d'anticorps, sélectionnés pour leur tendance à se lier à des protéines spécifiques. Tous les puits contiennent également une enzyme connue comme la catalase, en même temps que le peroxyde d'hydrogène, et un colorant. Une goutte de sang ou un autre fluide corporel échantillon est placé dans un autre puits, à une extrémité de la puce antiviolence.

Initialement, tous les puits sont isolés les uns des autres. Lorsque les deux plaques de verre sont glissées l'une contre l'autre, toutefois, les puits sont reliés entre eux par une longue canal microfluidique continu zigzag. L'échantillon de fluide circule le long de ce canal, en passant par chacun des puits comme il le fait.

Lorsque les anticorps dans l'une quelconque des puits réagissent avec la substance ciblée - tels que l'insuline, ou un médicament spécifique ou d'un virus - de la catalase est activé, ce qui divise le peroxyde d'hydrogène dans le gaz de l'eau et de l'oxygène. Ce gaz pousse le colorant jusqu'à une colonne reliée au puits, où il peut être vu par l'utilisateur. Plus le colorant passe dans cette colonne, plus la quantité de la substance dans l'échantillon. Vu dans son ensemble, le V-chip apparaît comme un graphique à barres, indiquant les quantités relatives des différentes substances ciblées.

Bien que des tests de laboratoire seraient probablement encore le chemin à parcourir pour les plus précis possibles, les résultats détaillés, le V-chip pourrait se révéler très utile dans des endroits comme les pays en développement, où les laboratoires sont inaccessibles ou inexistants. Il pourrait également trouver une utilisation dans les chambres ou les ambulances urgence, où les aidants ont besoin pour détecter la présence de drogues ou de poisons spécifiques aussi vite que possible.

Qin et son équipe travaillent actuellement à rendre le V-chip plus convivial. Un document sur la recherche a été publiée récemment dans la revue Nature Communications, qui dispose également d'une vidéo sur l'appareil.