Depuis plusieurs années, les scientifiques du monde entier ont été engagés dans le développement de nanogénérateurs - minuscules dispositifs piézoélectriques capables de produire de l'électricité en exploitant minute mouvements naturels, tels que le déplacement des vêtements ou encore la battements du cœur d'une personne. Jusqu'à présent, bien qu'ils aient travaillé en principe, peu, voire aucun des dispositifs ont été en mesure de générer suffisamment de courant pour les rendre pratique pour une utilisation dans les produits de consommation. Maintenant, les scientifiques de l'Institut de technologie de Géorgie prétendent avoir créé «premier nanogénérateur pratique dans le monde."

Le dispositif a été développé par une équipe dirigée par le Dr Zhong Lin Wang. Sa charge vient de nanofils d'oxyde de zinc, qui génèrent un courant électrique lorsqu'ils sont fléchis ou tendues. Parce que les nanofils sont si minuscules (500 d'entre eux peuvent tenir dans la largeur d'un cheveu humain), l'équipe de Wang a été en mesure de déposer millions d'entre eux sur des puces de polymères flexibles, chaque puce environ un quart de la taille d'un timbre-poste. Lorsque cinq des puces - à chacun un nanogénérateur séparée - ont été empilés, leur courant combiné de sortie était d'environ 1 microampère à 3 volts. Voilà plus de 150 fois la tension que la première équipe a réalisé il ya six ans, et il est à peu près équivalent à celui généré par deux piles AA ordinaires.

Pour charger la nanogénérateur, les scientifiques suffit de presser entre leurs doigts. Lors d'une démonstration à l'assemblée nationale 241e du mois dernier Exposition de l'American Chemical Society, ils l'ont utilisé pour allumer une ampoule LED, et pour alimenter un écran à cristaux liquides. Wang estime que par l'introduction de plus de nanofils par générateur, et empiler plusieurs générateurs ensemble, suffisamment d'énergie pourrait être produite afin de fonctionner un iPod ou recharger un téléphone mobile.

"Ce développement représente une étape importante vers la production électroniques portables qui peuvent être alimentés par des mouvements du corps sans l'utilisation de batteries ou de prises électriques," at-il dit. "Nos nanogénérateurs sont prêts à changer des vies à l'avenir. Leur potentiel est seulement limité par l'imagination."

Georgia Tech est maintenant à la recherche d'une entreprise intéressée par la production nanogénérateur commercialement, avec Wang estimant que cela pourrait arriver sur le marché dans les trois à cinq ans. Sa première utilisation pourrait être dans les capteurs environnementaux, qui stocker de l'énergie dans un condensateur, puis l'utiliser pour transmettre sans fil des données.