Qu'est-ce que penser à la souris? Les scientifiques de l'Université de Stanford en Californie peuvent maintenant vous dire - dans une mesure limitée. Ils avaient récemment succès dans l'imagerie de l'activité neuronale des souris, en temps réel. Alors que la capacité de «lire dans l'esprit d'une souris" ne peut pas tirer l'imagination de beaucoup de gens, la technologie pourrait se révéler très utile dans la recherche de maladies comme l'Alzheimer.

Les chercheurs ont commencé par l'aide de la thérapie génique pour provoquer les neurones des animaux pour exprimer une protéine fluorescente verte. Cette protéine a été conçu pour réagir à la présence d'ions calcium, des neurones inondations avec quand ils tirent. Cela signifie que lorsque l'un des neurones a été actif, il serait fluorescence verte.

Pour voir ces neurones fluorescents, les scientifiques ont ensuite implanté un petit microscope au-dessus de l'hippocampe de chaque souris, où il pouvait l'image à peu près 700 des cellules nerveuses. L'hippocampe a été choisie en raison de son rôle dans la mémoire spatiale, qui faisait partie de l'objet de l'étude.

Le microscope a été câblé à une puce de la caméra, qui à son tour a transmis une image en temps réel des neurones à un écran d'ordinateur. Lorsque les souris ont ensuite été relâchés dans un enclos connu comme l'arène, il a été observé que les mêmes combinaisons de neurones seraient fluorescence à chaque fois ils sont revenus à une zone donnée. Il est arrivé au point où les scientifiques peuvent dire où dans l'arène était une souris, simplement en regardant ce qui de ses neurones tiraient. Ces modèles sont restés les mêmes pour chaque zone, même après plusieurs mois.

"L'hippocampe est très sensible à l'endroit où l'animal est dans son environnement, et de cellules différentes de répondre à différentes parties de l'arène," a déclaré le professeur agrégé de biologie et de physique appliquée, Mark Schnitzer. "Imaginez, vous marchez autour de votre bureau. Certains des neurones dans l'hippocampe vos allumer lorsque vous êtes près de votre bureau, et d'autres le feu quand vous êtes près de votre chaise. Ceci est la façon dont votre cerveau fait une carte représentative d'un espace ".

On espère maintenant que ces souris fluorescentes pourraient être utilisés pour développer des traitements pour les maladies neurodégénératives. Si les neurones spécifiques ont été observés à avoir cessé de fonctionner dans l'une des souris, par exemple, les scientifiques pourraient utiliser la technologie pour voir si un certain médicament a pu rétablir leur fonction lorsqu'ils sont exposés aux mêmes stimuli.

Un document sur la recherche a été publiée récemment dans la revue Nature Neuroscience. Un des souris - et ses neurones - peut être vu en action dans la vidéo ci-dessous.