Bien que l'hydrogène est considéré comme un carburant "propre" parce que le seul déchet qu'il génère est de l'eau, de façon classique pour produire elle repose sur l'électricité, qui est habituellement produite par la combustion de combustibles fossiles. Des chercheurs de l'Université de Californie, San Diego (UCSD), ont maintenant développé un "3D ramifié réseau de nanofils» qu'ils prétendent pourrait à bon marché et proprement livrer du carburant d'hydrogène sur une échelle de masse.

Les nanofils, qui sont fabriqués à partir de matières naturelles abondantes tels que le silicium et l'oxyde de zinc, imitent la structure d'une forêt d'arbres, avec les différents «arbres» verticaux poussent des centaines de nano-taille "branches". Comme les forêts, cette structure maximise la quantité d'énergie solaire qui peut être capturé, avec les structures verticales piégeage et absorbant la lumière, tandis que les surfaces planes refléter.

Grâce à cette structure de nanotree, les chercheurs ont été en mesure de maximiser la quantité d'énergie solaire captée pour une utilisation dans la production d'hydrogène dans un processus appelé photoélectrochimique décomposition de l'eau. Ce procédé utilise habituellement des cellules solaires plans pour produire de l'hydrogène dans un processus similaire à l'électrolyse de l'eau, mais l'équipe de UCSD dit leurs réseaux de nanofils produisent plus de carburant d'hydrogène efficace.