Le United Launch Alliance (ULA) est entré dans la course de lanceur réutilisable et de son système de prochaine génération de lancement (de SLNG), aussi connu comme la fusée Vulcain. Ce remplacement de l'actuelle génération de systèmes de lancement comprendra un ensemble de moteur de fusée qui se déleste de la première étape et est pris au piège dans les airs par un hélicoptère après rentrant dans l'atmosphère de la Terre.

Dévoilée au Space Symposium 31, le Vulcain a été nommé par le vote populaire le mois dernier qui a recueilli un million d'entrées. Selon ULA, le nouveau système de lancement sera en mesure de livrer des charges utiles à orbite terrestre basse et l'espace profond à un coût réduit.

Au cœur de la Vulcan Sensible, modulaire, autonome retour Technology (SMART) initiative de ULA est. Contrairement à la SpaceX Falcon 9, qui est conçu pour voler vers le site de lancement, l'initiative SMART consiste à développer un ensemble moteur qui réutilise les moteurs principaux de rappel. L'ensemble utilise jumeaux BE-4 moteurs méthane et de l'oxygène liquide brûlant, produisant 1,1 million de lb de poussée. Le BE-4 a été développé par Blue Origin, qui fournit les moteurs à ULA dans un partenariat pour remplacer le RD-180 de fabrication russe.

En vol, le Vulcan décolle comme un système conventionnel, mais après la libération de sa charge utile, l'ensemble moteur d'appoint du premier étage se détache et pénètre à nouveau dans l'atmosphère à l'aide d'un bouclier thermique gonflable. Après déploiement du parachute, l'ensemble moteur de rappel est accroché et capturé par un hélicoptère Chinook. L'ensemble est ensuite recertifié et rattaché à un nouveau premier étage Vulcan. ULA dit que cela aboutit à un 90 pour cent d'économies dans les coûts de propulsion parce que l'ensemble moteur représente 25 pour cent du poids de rappel et de 65 pour cent du coût de rappel.

Le Vulcan de fabrication américaine est basée sur l'Atlas et lanceurs Delta et utiliser Centaur deuxième stade de ULA avec soit un 4 ou 5 m (13/16 pi) carénage de charge utile et de quatre à propulseurs d'appoint solides sur la première étape . Dans la version la deuxième étape, le Centaure sera remplacé par une nouvelle plus puissante avancée cryogénique Evolved étape (ACES), - donner le Vulcain de la capacité de levage de la fusée Delta IV lourd. ULA dit que l'ACES peut faire des brûlures presque illimitées, de sorte que son temps sur orbite étend de heures à plusieurs semaines

"Plus de capacités dans l'espace signifie plus de possibilités ici sur Terre», explique Bruno Tory, président et chef de la direction de United Launch Alliance. "Parce que le système de lancement Next Generation sera la plus performante, la fusée la plus rentable sur le marché, il va ouvrir de nouvelles opportunités pour l'utilisation de la nation de l'espace. Que ce soit des missions scientifiques, les progrès médicaux, la sécurité nationale ou de nouvelle économique opportunités pour les entreprises, nouvelle fusée Vulcain de ULA est un changeur de jeu en termes de création d'une infinité de possibilités dans l'espace ".

La vidéo ci-dessous présente le Vulcain.