Maintenant, en orbite autour de la planète Mercure, après plus de dix ans dans l'espace, le mercure à la surface de la NASA, de l'environnement spatial, la géochimie, and Ranging (MESSAGER) Sonde fonctionne encore mieux que prévu. Sa mission sera bientôt à sa fin si - il est à court de carburant et est prévue pour percuter la planète en Mars. Toutefois, le contrôle de la mission ont mis au point un plan roman qui va utiliser l'hélium utilisé pour pressuriser le moteur de la sonde automatique pour lui donner un autre mois de la vie.

Selon l'équipe de MESSENGER, le carburant est généralement le dernier problème que robotique équipe d'exploration inquiéter parce qu'il ya tellement d'autres choses qui peuvent mal se passer longtemps avant qu'il soit terminé. Cela étant dit, le carburant est le seul consommable le plus important à bord d'une mission de l'orbiteur, car il permet non seulement de l'engin spatial afin de maintenir la bonne attitude et de garder ses antennes pointé sur la Terre, il permet aussi d'utiliser le moteur principal pour stimuler son orbite contre atmosphérique traînée, qui se désintègre de l'orbite. Le résultat est que lorsque le propulseur est épuisée, l'engin commence à dégringoler et spirales pour brûler dans l'atmosphère ou, dans le cas de MESSENGER, crash dans la surface à la vitesse hypersonique.

Donc, normalement, lorsque le carburant vient à manquer, ça y est, mais la NASA raisonnement que la conception de moteur de fusée à carburant liquide de MESSENGER signifiait qu'il y avait encore un peu de la poussée à gauche même après tout le propulseur a été dépensée. Le moteur de la MESSENGER est nourri de pression, ce qui signifie qu'il utilise l'hélium à partir d'un réservoir séparé pour pousser le carburant et comburant dans la chambre de combustion du moteur. Depuis l'hélium doit travailler contre la force de la combustion de la fusée, il est sous une pression considérable, et lorsque le carburant est parti, il y aura un peu d'hélium dans le réservoir de pression.

L'idée est d'utiliser l'hélium comme un propulseur froid. En d'autres termes, où est le moteur-fusée obtient sa poussée en brûlant le carburant, l'hélium pousse l'engin spatial par la pression de gaz simple comme un ballon de baudruche lorsque le col ouvert est lâché.

Malheureusement, ceci est la première fois qu'un de pressurisation a été aussi un propulseur improvisé et le moteur de Messenger est un peu plus compliqué que d'un ballon. Selon MESSENGER Mission Systems Engineer Dan O'Shaughnessy, de l'Université Applied Physics Laboratory Johns Hopkins (de APL), la pression dans le réservoir d'hélium est pas beaucoup par rapport à un moteur de mise à feu. En outre, le gaz passe à travers un certain nombre de valves de réduction et des buses qui doivent être pris en compte, et l'hélium est le deuxième le plus léger des gaz, de sorte qu'il ne fournit pas beaucoup de la manière de la poussée.

Si ces problèmes peuvent être surmontés, la NASA estime que cela donnera MESSENGER un autre mois de la vie active avant l'impact sur le mercure. Approche actuelle plus proche de MESSENGER à Mercure est à 25 km (15 mi). Si une correction de cours programmé à l'aide de l'hélium est réussie, cette proportion passera à 80 km (50 mi). Cela permettra à l'orbiteur effectuer des observations de basse altitude, y compris la collecte supplémentaires d'une nouvelle série d'images à haute résolution.

"Au cours de la période supplémentaire d'opérations, jusqu'à quatre semaines, MESSENGER permettra de mesurer les variations du champ magnétique interne de Mercure à des échelles horizontales plus courts que jamais auparavant, les échelles comparables à l'altitude de périgée attendu entre 7 km (4 mi) et 15 km (9 mi ) au dessus de la surface de la planète », dit-Haje Korth d'APL, le scientifique de l'instrument pour le magnétomètre de la sonde. "La combinaison de ces observations avec ceux obtenus précédemment dans la mission à des altitudes légèrement plus élevés permettront aux profondeurs des sources de ces variations à déterminer. En outre, les observations par Neutron Spectrometer de messager à altitudes les plus basses de la mission permettra aux dépôts de glace d'eau à être résolue spatialement dans les cratères d'impact individuels aux hautes latitudes nord ".

Construit et exploité par John Hopkins University pour la NASA, la sonde MESSENGER a été lancé de Cap Canaveral le 3 Août 2004 la première mission visant à placer un orbiteur autour de la planète la plus proche Mercury. Il n'a pas été jusqu'au 18 Mars, 2011 qu'elle est entrée en orbite autour de sa cible parce orbites correspondant à Mercury requis une série élaborée de survols de la Terre, deux fois de Vénus et de Mercure à trois reprises avant l'obtention de la bonne trajectoire. Après avoir terminé sa mission d'un an pour étudier la surface et exosphère de Mercure, l'orbiteur a ensuite été placé sur deux étendu missions- la seconde qui est maintenant prévu à la fin en Avril.