L'humanité ne se construit pas pour la vie dans l'espace. Ceci est une des vérités fondamentales que nous avons été contraints de se réconcilier avec pendant la courte période où l'humanité a fréquenté orbite terrestre basse. Dans un effort pour mieux comprendre les effets néfastes de la microgravité sur le corps humain, l'Agence japonaise d'exploration aérospatiale (JAXA) mène une paire d'expériences de centrage autour de l'observation du petit ver rond, Caenorhabditis Elegans.

Actuellement, les astronautes sont contraints d'effectuer des séances d'entraînement de fastidieuses en utilisant de l'équipement spécialisé sur une base quotidienne au cours de leur temps à bord de l'ISS, dans une tentative pour atténuer les effets néfastes de la microgravité. Cependant, quelles que soient les précautions prises, l'astronaute moyenne reviendra sur Terre après avoir subi une perte moyenne de un à deux pour cent de la masse osseuse globale pour chaque mois passé à bord de la station.

La recherche est effectuée à l'échelle mondiale pour lutter contre le problème, avec des installations scientifiques de haut niveau tels que l'Antarctique de l'ESA Concordia base de la réalisation d'études de perte musculaire, ainsi que les établissements d'enseignement, comme King College de Londres en développement skinsuits conçu pour simuler les effets de la gravité terrestre.

Caenorhabditis elegans a été choisi comme l'échantillon de l'étude, que sa physiologie peut être utilisé comme un modèle à petite échelle de la composition des muscles et des os des animaux plus grands tels que les êtres humains. À moins de 1 mm de longueur, le ver rond a un certain nombre d'avantages par rapport à d'autres spécimens d'animaux vivants - par exemple, la durée de vie courte des espèces (environ 2-3 semaines dans un environnement de laboratoire) permet aux astronautes de cultiver plusieurs générations tout à bord de la station.

JAXA espère capitaliser sur ce trait en observant comment l'adaptation génétique à l'environnement de microgravité en vigueur à l'ISS progresse à un niveau cellulaire de génération en génération. "Les astronautes vont cultiver de multiples générations de l'organisme, afin que nous puissions examiner les organismes dans différents états de développement," déclare Atsushi Higashitani, investigateur principal pour les projets avec l'Université de Tohoku, Japon. "Nos études aideront à clarifier comment et pourquoi ces changements pour la santé ont lieu en microgravité et de déterminer si les adaptations à l'espace sont transmis d'une génération de cellules à un autre sans changer l'ADN de base de l'organisme. Ensuite, nous pouvons étudier si ces effets pourraient traiter avec différents médicaments ou thérapies. "

Une deuxième expérience en raison de lancer à la station à bord d'un SpaceX dragon mission de réapprovisionnement plus tard cette année, cherchera à évaluer les questions à court terme de la vie dans l'espace - la dégradation du muscle et, dans le cas du ver, cytosquelette (l'équivalent de la matière osseuse humaine). Pour les besoins de l'expérience, un groupe de vers sera cultivée dans la caractéristique de l'environnement de microgravité niveau de orbite terrestre basse, tandis qu'une autre est soulevée dans une centrifugeuse 1G conçu pour simuler les effets de la gravité terrestre à bord de la station.

Les diverses expériences seront ensuite retournés sur Terre, après quoi ils seront examinés et comparés à Caenorhabditis Elegans soulevée dans un laboratoire japonais terrestre.

Les applications potentielles futures de l'os et de la recherche de la perte de muscle sera vitale pour le succès de toute mission habitée vers Mars ou au-delà, mais il sera également précieuse pour les personnes de retour sur Terre avec des troubles similaires. Les personnes souffrant d'une affection qui se traduit par un alitement prolongé, ou même les effets du vieillissement diminutif, pourraient avoir leur qualité de vie grandement améliorée à la suite de recherches effectuées à bord de l'ISS ... en partie grâce à la petite ver Caenorhabditis Elegans.