Ayant débarqué de la voiture de taille Curiosité rover sur Mars, la NASA est à la recherche dans l'autre direction avec son programme de technologie de petits satellites. Dédié à l'amélioration de la technologie des petits satellites, le programme a récemment accordé des contrats à trois équipes travaillant dans les domaines des communications, vol en formation et d'amarrage. Le peu délicat est que les satellites avec lesquelles ils travaillent sont seulement quatre pouces (10,16 cm) de hauteur.

Les trois projets sont basés sur CubeSats, une classe de nanosatellites cubiques qui sont quatre pouces (10,16 cm) de chaque côté et pèsent environ trois livres (1,36 kg). Cela peut sembler assez faible pour un satellite - et il est - mais ces minuscules vaisseaux spatiaux ne présentent de nombreux avantages par rapport à leurs homologues plus grandes. D'abord, ils sont très peu coûteux comme des satellites vont. Deuxièmement, étant si petit et léger, ils peuvent être envoyés en orbite comme auto-stoppeurs avec de plus gros satellites pour une fraction du coût.

Mais ce qui distingue vraiment les CubeSats part est que ce qui leur manque dans la complexité, ils gagnent en nombre. CubeSats sont pas tellement vaisseau indépendants qu'ils sont des blocs de construction. Au lieu de monter seuls, des groupes de CubeSats peuvent être lancés qui peuvent soit voler en formation ou ils peuvent quai avec un de l'autre pour former un plus grand satellite avec de plus grandes capacités. Considérez-les comme comme ces jouets électroniques modulaires où vous branchez modules ensemble pour faire de radios ou d'autres dispositifs.

Les trois missions choisies par la NASA sont destinés à exploiter les avantages de la norme CubeSat. Un, appelé "Solar Array intégré et réflecteur d'antenne (ISARA) pour High Bandwidth CubeSat," est une mission des États-Unis de 5,5 millions $ par Richard Hodges, la NASA Jet Propulsion Laboratory, Pasadena, en Californie et potiron Inc. de San Francisco. Son but est d'augmenter la quantité de données qu'un petit satellite peut transmettre en tournant ses panneaux solaires dans un réflecteur pour l'antenne de communication du satellite.

Un autre projet de 3,6 millions $ par Siegfried Janson, Aerospace Corporation de El Segundo, en Californie, est pour "communications optiques intégrés et capteurs de proximité pour Cubesats." Cela implique une paire de CubeSats qui utilisent des lasers pour communiquer avec le sol ainsi que le radar et des capteurs optiques pour aider les nanosatellites lors des manœuvres près de l'autre.

La troisième est la "démonstration Proximité opérations Nano-satellite Vol," par Charles MacGillivray, Tyvak Nano-Satellite Systems LLC d'Orange, en Californie, Applied Defense Solutions Inc. de Columbia, Maryland, 406 Aerospace LLC de Bozeman, Montana, et California Polytechnic Université d'État de San Luis Obispo. Cette mission de 13,5 millions $ va utiliser deux satellites, chacun en trois CubeSats, de pratiquer rendez-vous et amarrage manœuvres en orbite.

Les vols sont dues à avoir lieu en 2014 et 2015.