Bien qu'une grande partie de l'accent mis sur la production d'électricité renouvelable se concentre sur les solutions de rechange écologiques, une équipe d'ingénieurs de l'Université de l'Oregon State est à la recherche des moyens d'améliorer la production d'électricité à partir d'une source «brun» - à savoir des eaux usées. Les ingénieurs ont constaté que l'utilisation de nouveaux revêtements sur les anodes des cellules électrochimiques microbiennes ils ont réussi à augmenter la production d'électricité à partir des eaux usées d'environ 20 fois.

Les chercheurs disent que les résultats sont une nouvelle innovation prometteuse dans le traitement des eaux usées et des énergies renouvelables comme il les rapproche un peu plus à la technologie qui pourrait nettoyer biodéchets dans le même temps il produit des niveaux utiles d'électricité.

Dans cette technologie, les bactéries de biodéchets comme les eaux usées sont placés dans une chambre d'anode, où ils forment un biofilm, consomment des nutriments et se développent, dans le processus libérant des électrons. Dans ce contexte, les eaux usées est littéralement le combustible pour la production d'électricité.

Les ingénieurs ont constaté que le revêtement par des anodes en graphite avec une couche de nanoparticules d'or, la production d'électricité a augmenté de 20 fois. Revêtements de palladium a produit une augmentation, mais pas autant. Et les chercheurs croient revêtements de nanoparticules de fer - ce qui serait beaucoup moins cher que l'or - pourrait produire de l'électricité augmente similaires à celle de l'or, du moins pour certains types de bactéries.

"Ceci est une étape importante vers notre objectif", a déclaré Frank Chaplen, professeur agrégé de génie biologique et écologique. "Nous avons encore besoin de quelques améliorations dans la conception de la chambre de cathode, et une meilleure compréhension de l'interaction entre les différentes espèces microbiennes. Mais la nouvelle approche est clairement produit plus d'électricité ".

Dans la technologie connexe, une approche similaire peut être en mesure de produire de l'hydrogène à la place de l'électricité, avec le potentiel d'être utilisé dans les piles à combustible d'hydrogène qui peuvent alimenter les voitures de l'avenir. Dans les deux cas, le traitement des eaux usées peut être modifiée à partir d'une technologie en consommant de l'énergie qui produit une énergie utilisable.

Les chercheurs disent que le développement de cette technologie pourrait réduire considérablement le coût du traitement des eaux usées aux États-Unis. Il pourrait également trouver des applications dans les zones rurales ou les pays en développement, où le manque d'une alimentation adéquate rend le traitement des eaux usées impraticable. Il peut être possible de créer des usines de traitement des eaux usées qui sont complètement auto-suffisant en termes de consommation d'énergie.

La technologie fonctionne déjà sur une base de laboratoire, les chercheurs disent, mais les progrès sont nécessaires pour réduire ses coûts, améliorer l'efficacité et la production électrique, et d'identifier les matériaux les moins coûteuses qui peuvent être utilisés.

Dans leur rapport, publié en ligne dans la revue Biosensors et Bioelectronics. Les chercheurs ont dit, "Les progrès récents dans la nanofabrication offrent une occasion unique de développer des matériaux d'électrodes efficaces en raison des propriétés structurales, électriques et chimiques remarquables de nanomatériaux. Cette étude a démontré que les nano-décoration peut grandement améliorer la performance des anodes microbiennes ".

Est-il possible que dans le futur nous recevrons un paiement pour assis sur les toilettes et en fournissant la compagnie d'électricité locale avec biocarburant? Dans ce cas peu probable, les gens qui sont «plein de ce pourrait être assis sur une mine d'or potentielle d'énergie.