Genghis Khan et ses hordes mongoles ont eu un impact sur le cycle global du carbone aussi grand que la demande annuelle d'aujourd'hui pour l'essence. La peste noire, d'autre part, allait et venait trop vite pour elle de causer beaucoup d'un blip dans le budget global du carbone. Nanisme de ces deux événements, cependant, a été la tendance historique vers l'augmentation de la déforestation, qui pendant des siècles a publié de vastes quantités de dioxyde de carbone dans l'atmosphère, comme les terres cultivées et les pâturages étendus pour nourrir les populations humaines croissantes. Même Gengis Kahn ne pouvait pas l'arrêter pour longtemps.

"Il est une erreur commune que l'impact humain sur le climat a commencé avec la combustion à grande échelle de charbon et de pétrole dans l'ère industrielle», dit Julia Pongratz du Département de la Carnegie Institution de l'écologie globale, principal auteur d'une nouvelle étude sur l'impact des événements historiques sur le climat mondial publié dans le Janvier 20, 2011, édition en ligne de l'Holocène. "En fait, les humains ont commencé à influencer l'environnement milliers d'années en changeant la couverture végétale des paysages de la terre, quand nous avons franchi forêts pour l'agriculture."

Le défrichement des forêts libère du dioxyde de carbone dans l'atmosphère lorsque les arbres et autre végétation sont brûlés ou quand ils se dégrade. La hausse du dioxyde de carbone atmosphérique résultant de la déforestation est reconnaissable dans les carottes de glace du Groenland et de l'Antarctique avant l'ère des combustibles fossiles.

Mais l'histoire humaine a connu des hauts et des bas. Lors d'événements à forte mortalité, comme les guerres et les épidémies, de grandes étendues de terres agricoles et les pâturages ont été abandonnés et les forêts ont ré-augmenté, absorbant le dioxyde de carbone de l'atmosphère.

Pongratz décidé de voir combien l'effet de ces événements auraient pu avoir sur la tendance générale à la hausse des niveaux de dioxyde de carbone. Travailler avec des collègues de l'Institut Max Planck pour la météorologie en Allemagne et avec l'écologiste mondial Ken Caldeira au Carnegie, elle a compilé une reconstruction détaillée de la couverture terrestre mondiale au cours de la période allant de l'an 800 à présenter et utilisé un modèle global du cycle climatique carbone à suivre l'impact de l'utilisation des terres change sur le climat mondial. Pongratz était particulièrement intéressé par quatre grands événements dans lesquels les grandes régions ont été abattus: les invasions mongoles en Asie (1200-1380), la peste noire en Europe (1347-1400), la conquête des Amériques (1519 à 1700), et de la chute de la dynastie Ming en Chine (de 1600 à 1650).

"Nous avons constaté que pendant les événements courtes telles que la peste noire et de l'effondrement de la dynastie Ming, la régénération de la forêt n'a pas suffi à surmonter les émissions de matières en décomposition dans le sol», dit Pongratz. "Mais pendant les ceux de plus longue durée, comme l'invasion mongole et la conquête des Amériques il y avait suffisamment de temps pour les forêts à repousser et absorbent des quantités importantes de carbone."

L'impact global de la forêt repousse même dans les événements de longue durée a été réduite par le défrichement continu des forêts ailleurs dans le monde. Mais dans le cas des invasions mongoles, qui ont eu le plus grand impact des quatre événements étudiés, repousse sur les terres dépeuplées stocké près de 700 millions de tonnes de carbone absorbés par l'atmosphère. Ceci est équivalent à la demande annuelle totale de la planète pour l'essence aujourd'hui.

Pongratz souligne la pertinence de l'étude à des problèmes climatiques actuels. "Aujourd'hui, environ un quart de la production primaire nette sur la surface terrestre de la Terre est utilisé par les humains d'une certaine façon, la plupart du temps grâce à l'agriculture," dit-elle. "Donc, il ya un grand potentiel pour nos choix d'utilisation des terres pour modifier le cycle mondial du carbone. Dans le passé, nous avons eu un impact important sur le climat mondial et le cycle du carbone, mais il était tout involontaire. Sur la base de la connaissance que nous avons acquise du passé, nous sommes maintenant en mesure de prendre des décisions d'utilisation des terres qui va diminuer notre impact sur le climat et le cycle du carbone. Nous ne pouvons pas ignorer la connaissance que nous avons gagné ".