Comme fruit mûrit, il libère un gaz connu que l'éthylène, qui provoque le processus de maturation pour commencer. Une fois que ce processus est en cours, plus d'éthylène est libérée, coups de pied de la maturation dans la haute vitesse. Actuellement, produisent entrepôts utilisent des technologies coûteuses, telles que la chromatographie gazeuse ou la spectroscopie de masse pour mesurer les niveaux d'éthylène, afin d'évaluer la maturité des fruits qui sont dans le stockage. Un scientifique du MIT, cependant, se développe de petits capteurs d'éthylène peu coûteux qui pourraient être utilisés dans des endroits tels que les supermarchés. Là, ils pourraient laisser les commerçants savent quels lots de fruits doivent vendu le plus tôt, afin de minimiser les pertes.

Développé par le professeur de chimie Timothy Swager, chaque capteur utilise un réseau de dizaines de milliers de nanotubes de carbone, qui ont eu des atomes de cuivre qui leur sont rattachés. Bien que les électrons circulent normalement librement à travers les nanotubes, des molécules d'éthylène présents dans le voisinage vont se lier avec les atomes de cuivre, obstruant l'écoulement de ces électrons. De minuscules billes de polystyrène sont également utilisés, qui absorbent l'éthylène et le concentrent près des nanotubes.

En mesurant la quantité de flux d'électrons a été ralentie, les capteurs sont en mesure de déterminer les niveaux d'éthylène. En conséquence, les capteurs peuvent mesurer aurait concentrations aussi faibles que 0,5 parties par million - pour le contexte, une concentration comprise entre 0,1 et une partie par million est ce qui est généralement nécessaire pour la plupart des types de fruits à mûrir.

Les capteurs ont été testés sur les bananes, les avocats, les pommes, les poires et les oranges, et ont été en mesure d'évaluer avec précision la maturité de chacun d'eux. Swager envisage maintenant les capteurs étant intégrés dans les boîtes en carton utilisés pour stocker les fruits, et équipés de puces d'identification par radiofréquence qui leur permettraient de transmettre des données de maturité à des appareils de lecture portables utilisés par les commerçants.

Chaque capteur et puce combinée devrait coûter environ 1 $ US, par opposition à la 1200 $ ou plus que les systèmes de chromatographie en phase gazeuse ou spectroscopie de masse fonctionnent actuellement.

Un autre système, mis au point au Royaume-Uni de National Physical Laboratory, utilise des fréquences radio, micro-ondes, rayonnement térahertz et la lumière infrarouge lointain pour déterminer la maturité de fraises - même si il est destiné plus pour une utilisation dans le domaine.